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NHL : Willie O’Ree entre un peu plus dans l’histoire

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NHL - Willie O'Ree entre un peu plus dans l'histoire
Photo MInt Canada

HOCKEY SUR GLACE – À la veille de la nouvelle saison, mardi 12 janvier 2021, les Bruins de Boston, mythique franchise NHL, ont annoncé qu’ils retireraient le maillot numéro 22 de la liste de ceux disponibles.

Il est de coutume, dans le sport nord américain, de retirer un maillot pour souligner l’impact et l’apport d’un joueur à l’histoire de la franchise. Que ce soit celui qui a remporté le plus de titres, fait tomber le plus de records ou celui qui a eu une longévité exemplaire, c’est le moyen de rendre hommage aux légendes. Et aux nouvelles générations de se souvenir. Si le numéro 99 est retiré de tous les clubs pour symboliser l’apport de Wayne Gretzky au hockey, cette annonce des Bruins n’est clairement pas anodine.

En effet, si Willie O’Ree n’a pas joué beaucoup de parties ou accumulé énormément de points, il est le premier hockeyeur noir à avoir évolué au sein de la NHL en 1958. C’est donc un pionnier qui entre au panthéon du club, à l’instar d’un Jackie Robinson en baseball quelques années plus tôt.

Un parcours atypique

Ainsi, le 18 janvier 1958, le natif du Nouveau Brunswick, devient le premier homme noir à évoluer en NHL. Ce sont d’ailleurs deux exploits qu’il a accomplis lors de cette rencontre, car il est également aveugle d’un œil suite à une blessure lors de ses années juniors. Si lors de ces 2 premiers matchs il ne marqua pas de point, il revient pour la saison 1960-1961 pour disputer 43 rencontres, avec 4 buts et 10 assistances. Il ne rejoua plus dans la grande ligue par la suite, même s’il continua à pratiquer son sport jusqu’à 43 ans. Il aura fallu attendre 13 ans pour voir de nouveau un joueur noir en NHL.

Par la suite, c’est en 1998 que la NHL approche Willie O’Ree pour devenir directeur du développement jeunesse pour son action pour la diversité. Il s’agit d’un programme caritatif visant à soutenir les jeunes des minorités en leur permettant d’apprendre le hockey sur glace.

Toutes ces réalisations lui ont permis d’avoir plusieurs récompenses comme l’ordre du Canada, plus haute distinction civile, mais aussi membre du Temple de la Renommée du hockey en tant que bâtisseur, avec donc en point d’orgue, le maillot retiré. Même si l’organisation de Boston aurait souhaité du public pour lui rendre le meilleur des hommages le 18 février prochain, la situation sanitaire ne le permettra malheureusement pas. D’ailleurs, l’hommage ne se limitera pas à la cérémonie. En effet, un autocollant sera mis sur les casques des joueurs des équipes à l’effigie de O’Ree avec son chapeau en feutre iconique. Cette célébration entre aussi dans le cadre du Martin Luther King Day, célébré le 18 janvier 2021, et du mois de l’histoire des Noirs. Ce sticker sera présent jusqu’à la fin février 2021.

Damien Meunier


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