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Riyad Mahrez et N’Golo Kanté, comme au bon vieux temps

Robin Joanchicoy

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Riyad Mahrez et N’Golo Kanté, comme au bon vieux temps
Photo AP

LIGUE DES CHAMPIONS – Riyad Mahrez et N’Golo Kanté se retrouveront en finale de la Ligue des Champions de samedi soir, à Porto. Si rien ne le présageait il y a dix ans, les deux hommes sont aujourd’hui devenus des joueurs clés de Manchester City et Chelsea.

Riyad Mahrez et N’Golo Kanté se retrouvent sur le toit de l’Europe. Les deux stars ont enfilé leur cape de super-héros en demi-finale de Ligue des Champions pour envoyer Manchester City et Chelsea en finale. Deux performances sensationnelles qui ont fait le tour de la planète. S’ils sont aujourd’hui mondialement connus, Mahrez et Kanté ont commencé leur carrière professionnelle il y a moins de dix ans, dans l’anonymat le plus complet. Retour sur le destin croisé du joyau algérien et de l’infatigable Français. 

Des débuts remarqués en Ligue 2

Riyad Mahrez aurait pu ne jamais devenir professionnel. Jugé trop maigre et pas assez rapide, l’Algérien compte uniquement sur son excellente technique pour concurrencer ses pairs. En 2009, son travail acharné paye et il est appelé par Quimper en CFA 2. Sollicité par le PSG et l’Olympique de Marseille l’année suivante, l’ailier décide de s’engager avec le club du Havre FC, pensionnaire de Ligue 2. Il met du temps à s’imposer dans l’équipe première. L’arrivée d’Erick Mombaerts en 2012 à la tête de la formation havraise est un véritable tournant dans sa carrière. Riyad Mahrez s’impose comme titulaire sur l’aile droite et dispute une saison pleine avec trente-quatre matchs, pour quatre buts et six passes décisives. Ses performances sont remarquées et de nombreux clubs veulent s’attacher ses services.

Arrivé tardivement dans le monde professionnel, N’Golo Kanté débute quant à lui sa carrière à Caen en juin 2013. À la différence de l’Algérien, il connaît une adaptation express et devient une pièce maîtresse du milieu de terrain caennais. Il est même nommé dans l’équipe type de Ligue 2 lors de la cérémonie des Trophées UNFP dès sa première saison. Lors de sa première année en Ligue 1, Kanté devient rapidement la révélation du championnat. Ses performances remarquables et remarquées assurent le maintien au Stade Malherbe de Caen (13e). En fin de saison, il est le joueur ayant réussi le plus de tacles dans les cinq grands championnats (4,8 tacles par match en moyenne). Ses performances mettent tout le monde d’accord. Les médias considèrent qu’un départ pour un club plus prestigieux semble plus que probable en fin de saison 2014-2015.

Le sacre à Leicester

L’épopée de Leicester laissera une trace indélébile dans la tête de tous les fans du ballon rond. Riyad Mahrez et N’Golo Kanté peuvent se vanter d’avoir été les atouts majeurs de cet événement. Arrivé en 2014, l’international algérien avait déjà participé à la montée du club en Premier League la même année. L’arrivée du milieu de terrain français en 2015 va métamorphoser cette équipe. N’Golo Kanté à la récupération, Riyad Mahrez à la transmission et Jamie Vardy à la conclusion. Les formations anglaises font des cauchemars de ce trio pendant la saison 2015-2016. Au terme d’une aventure inoubliable, Leicester termine, à la surprise générale, champion d’Angleterre devant Arsenal et Tottenham. C’est une première dans l’histoire du club. 

Riyad Mahrez et N’Golo Kanté se révèlent aux yeux du monde. Les deux Foxes sont désignés dans l’équipe type de la saison en Premier League, aux côtés de leur coéquipier Jamie Vardy. Mahrez devient le premier Africain à recevoir le titre de meilleur joueur de Premier League pour sa formidable saison. Quant à lui, N’Golo Kanté sera considéré comme la meilleure recrue de Premier League, son arrivée ayant totalement transformé cette formation de Leicester. 

La consécration à Chelsea et Manchester City

Après sa saison exceptionnelle, Kanté s’engage avec Chelsea le 16 juillet 2016. Il s’adapte parfaitement à l’environnement des Blues et trouve une place de titulaire dès les premiers matchs. En fin de saison, le Français reçoit le titre de meilleur joueur de Premier League, devant son coéquipier Eden Hazard. Il remporte son deuxième titre consécutif de champion d’Angleterre quelques jours plus tard. Malgré une cinquième place la saison suivante, N’Golo Kanté décroche un nouveau trophée avec les Blues, la FA Cup, après une victoire face à Manchester United (1-0). Il participe la même année à la Coupe du monde en Russie et devient champion du monde avec l’équipe de France. Sous les ordres de Maurizio Sarri, le milieu de terrain remporte la Ligue Europa en 2019 face à l’ennemi de toujours, Arsenal (4-1). 

Éliminé en huitième de finale la saison dernière par le Bayern Munich, Chelsea s’est qualifié pour la finale de la Ligue des Champions 2020-2021. Kanté est un des grands artisans de cette réussite. Après des prestations de haut vol, le champion du monde est élu homme du match des deux demi-finales face au Real Madrid.

Riyad Mahrez a connu des années plus difficiles après le sacre de Leicester. Le club est replongé en bas du classement un an seulement après avoir survolé l’Angleterre. « Ce n’est pas facile de passer de meilleur joueur de Premier League à élément d’une équipe qui se bat pour son maintien. » a confié l’international algérien à France Football. Il signe finalement à Manchester City le 10 juillet 2018. Sacré champion d’Angleterre dès sa première saison avec les Skyblues, puis champion d’Afrique avec l’Algérie l’été suivant, Mahrez regrette de ne pas être parti plus tôt des Foxes. « Après l’année du titre, si j’étais parti dans une top équipe, ça n’aurait plus été la même histoire. Pour moi, il est clair que j’ai perdu deux ans au très haut niveau. (Il insiste) J’ai perdu deux ans ! ». 

L’Algérien a tout de même bien rattrapé le temps perdu. Après trois saisons à City, Riyad Mahrez a remporté deux Premier League (2019 et 2021), trois Coupe de la Ligue anglaise (2019, 2020 et 2021), une Coupe d’Angleterre (2019) et deux Community Shield (2018 et 2019). Ses récentes performances ont permis à Manchester City d’atteindre pour la première fois de son histoire la finale de la Ligue des Champions. Buteur en demi-finale aller, le capitaine algérien s’est montré décisif en s’offrant un doublé au match retour face au PSG (2-0). Riyad Mahrez et N’Golo Kanté se retrouveront ce samedi soir, pas pour un match de Ligue 2 comme au bon vieux temps, mais bel et bien pour la finale de la Ligue des Champions.


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